Asteroide interestelar Oumuamua é na verdade um cometa

O objeto que apareceu em nossos céus como o asteroide interestelar Oumuamua é na verdade um cometa.

‘Oumuamua, nome cujo significado em havaiano é de’ um enviado de longe, chegando primeiro ‘, foi encontrado por astrônomos trabalhando no Pan-STARRS no Havaí em outubro do ano passado, quando se aproximou do círculo da Terra. Na sequencia de observações do telescópio Optical Ground Station da ESA em Tenerife, Ilhas Canárias e diferentes telescópios pelo mundo decidiram a sua direção.

Os especialistas do espaço tinham distinguido ‘Oumuamua cerca 1 mês depois de sua passagem mais próxima do Sol, que o tomava de uma maneira extremamente inclinada dentro da órbita de Mercúrio. A uma velocidade de cerca de 114 000 km/h a partir de 1 de junho de 2018, ‘Oumuamua é suficientemente rápido para fugir da força gravitacional do Sol e, no final, libertar-se-á do nosso Sistema Solar.

Como os cometas interestelares são em maior número do que asteroides interestelares, o visitante enigmático foi pensado inicialmente como um cometa. Seja como for, nenhuma confirmação de emissões de gases ou de poeira foram encontradas nas imagens, o que levou à identificação como o primeiro asteroide interestelar.

Seja como for, a história tem outro rumo surpreendente.

Asteroide interestelar Oumuamua é na verdade um cometa

Seguindo as percepções subjacentes, um grupo de cosmologistas liderados por Marco Micheli da ESA continuou a fazer estimativas de alta exatidão da questão e a sua posição utilizando escritórios terrestres e o Telescópio Espacial Hubble da NASA / ESA. As últimas fotos foram tiradas com o Hubble em janeiro, antes que a pergunta se tornasse excessivamente desanimadora enquanto ele corria em sua órbita de saída.

Apesar de seus desejos, o grupo descobriu que o objeto estava se desviando um pouco da trajetória que tomaria após influência da gravidade do Sol e dos planetas.

A viagem de Oumuamua através do nosso Sistema Solar

“Do nada, descobrimos que ‘Oumuamua não estava desacelerando tão rápido quanto deveria sob  forças gravitacionais”, diz Marco, principal criador do artigo, revelando as descobertas do grupo distribuídas hoje no diário Nature.

O exame minucioso reduziu um escopo de pensamentos, por exemplo, o peso da radiação ou os efeitos térmicos do Sol ou a associação do vento solar afetando seu movimento. Um impacto com outro corpo foi descartado, e também não era visto como dois corpos separados, aproximadamente ligados pela gravidade.

“Tentamos inúmeras opções concebíveis e a mais concebível é que ‘Oumuamua deve ser um cometa e que os gases que saem de sua superfície estavam causando as variações menores em sua trajetória”, diz o colega Davide Farnocchia, do Jet Propulsion Laboratory da NASA.

No entanto, o grupo ainda não havia distinguido qualquer material empoeirado ou assinaturas químicas que retratassem regularmente um cometa, mesmo nas imagens mais profundas do Hubble. Eles chegaram à conclusão de que ‘Oumuamua provavelmente estava descarregando apenas uma pequena quantidade de poeira, ou talvez um pouco mais de gás puro sem poeira, para esclarecer essa ausência de detecção.

Independentemente disso, ‘Oumuamua é avaliado como pequeno, perto de algumas centenas de metros de diâmetro.

Os cometas contêm gelos que se transformam diretamente de sólido em gás quando aquecidos pelo Sol, arrastando a poeira da superfície para criar uma “atmosfera” difusa e, às vezes, uma cauda. A liberação da pressão do gás pode ter o efeito de perturbar o caminho do cometa em comparação com o esperado se apenas as forças gravitacionais estivessem em jogo.

“Foi espantosamente surpreendente que ‘Oumuamua apareceu pela primeira vez como um asteroide, dado que esperamos que os cometas interestelares devam ser mais numerosos, pelo que compreendemos de alguma forma esse quebra-cabeça específico”, afirma Olivier Hainaut do European Southern Observatory. “É ainda um objeto menor e estranho, mas nossos resultados certamente se inclinam para o fato de ser um cometa e não um asteroide, considerando todas as coisas.”

“Há inúmeras perguntas sobre esse objeto, mas vem de outro sistema solar, do qual não sabemos nada”, diz Marco.

“Visitantes interestelares como estes são logicamente intrigantes, mas muito raros”, diz Detlef Koschny, encarregado de exercícios de Objetos Próximos à Terra, no âmbito do programa de Conscientização Situacional Espacial da ESA. “Objetos próximos da Terra originários de dentro do nosso Sistema Solar são muito mais comuns e porque podem representar um risco de impacto, estamos trabalhando para melhorar nossa capacidade de escanear o céu todas as noites com telescópios como a Estação Ótica Terrestre que contribuiu para essa fascinante descoberta.”

Fonte: ESA e Nasa JPL

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